Het is ongeveer half twaalf in de avond

…als ik samen met collega backpacker Sarah door de straten van Siem Reap, Cambodja wandel. We hebben een schitterende avond achter de rug, waarin we samen met de lokale bevolking van Cambodja het Khmer Nieuwjaar hebben gevierd.


Op een strook van nog geen halve vierkante kilometer zagen we uitsluitend lachende, gillende en uitbundige mensen helemaal opgaan in de lokale traditie: elkaar met water en talkpoeder besproeien. De normaliter zeer ingetogen Cambodjanen laten zich tijdens het Khmer Nieuwjaar drie dagen lang van een geheel andere zijde zien en gaan echt he-le-maal los!

Wat is het Khmer Nieuwjaar eigenlijk?

Het Khmer nieuwjaar kenmerkt de afsluiting van het oogstseizoen en duurt drie dagen. De scholen zijn rond deze periode gesloten en er heerst zowel op het platteland als in de steden een euforishe stemming waarbij vooral muziek, dans, alcohol en eten een belangrijke rol speelt.

Traditioneel staat elke dag van het Khmer nieuwjaar in het teken van specifieke activiteiten, al nemen de Cambodianen het niet zo nauw met de exacte dag. Sommig activiteiten beginnen al voor Khmer Nieuwjaar en gaan na het nieuwjaar gewoon nog een of twee dagen langer door, zoals het draaien van harde muziek en elkaar met water bevechten.

De eerste dag van Khmer Nieuwjaar

In Cambodja brengt men de eerste dag vooral met familie en dorpsgenoten door. Er wordt gedanst, gegeten en vooral veel gedronken. Het huis wordt vaak grondig schoongemaakt en er worden nieuwe kleren gekocht. Velen bezoeken op deze dag drie maal de tempel. Om voorspoed te ontvangen wassen ze hier in de ochtend hun gezicht, in de middag de borst en in de avond de voeten met heilig water.

De tweede dag van Khmer Nieuwjaar

Op de tweede dag wordt stilgestaan bij de minder bedeelden. Mensen delen voedsel uit aan buren en minder bedeelden en doneren geld aan de monikken in de tempels. Verder eren zij hun voorvaderen via een speciale ceremony in de tempel.

De derde dag van Khmer Nieuwjaar

Op de derde dag worden ouders symbolisch door hun kinderen ‘gewassen’. Door water over hen heen te gooien, wassen zij hun slechte daden weg. Veel gezinnen en families trekken er op deze dag op uit om ergens samen met landgenoten het nieuwjaar te vieren. Overal zie je mensen water en talkpoeder naar elkaar gooien, wat zich kan ontaarden in een fantastisch en massaal watergevecht.

Een voorrecht om dit mee te mogen maken

Het was een memorabele avond en ondanks dat het feestgeruis nog wel even doorgaat, besluiten we nat en wit van de talkpoeder richting hostel te wandelen. We voelen ons bevoorrecht en zijn danig onder de indruk: zoveel moois, zoveel mensen, zoveel plezier en zonder ook maar een ruzie of zelfs kwaad gezicht te hebben gespot.

Tijdens Khmer Nieuwjaar in Cambodja?

Ben je van plan om Cambodja tijdens het KhmerNieuwjaar te bezoeken, dan heb ik hier wat tips voor je verzameld:

  • Je wordt nat!
    En waarschijnlijk reelmatig overgoten met talkpoeder. Niet zeuren, gewoon lekker meedoen. Koop een waterpistolen en je hoort er helemaal bij!
  • Het is druk op de weg!
    Cambodjanen gaan er massaal op uit en dat betekent voor toeristische attracties zoals Ankor Wat overvolle toegangswegen, lange rijen en wachttijden om binnen te komen.
  • Dames denk aan de make-up en kleding
    Sarah had zich lekker opgedost en kon na tien minuten al terug om haar zwarte mascare van het gezicht af te wassen. Dames doen er tevens verstandig aan zich vooral tijdens massale bijeenkomsten terughoudend te kleden om te voorkomen dat de locals zich al te losbandig gedragen. Een T-shirt waarmee blote schouders en inkijk wordt voorkomen, is voldoende.
  • Scooter huren tijdens Khmer Nieuwjaar?
    Wees er vroeg bij. Op deze dag huren niet alleen toeristen, maar ook veel locals een scooter.
  • Een kamer boeken tijdens Khmer Nieuwjaar?
    Vrijwel onmogelijk. Hostels hebben vaak nog wel en bed vrij, maar hotels en guesthouses waren allemaal compleet volgeboekt.
  • Extra budget
    Tijdens Khmer Nieuwjaar zijn veel dingen net even iets duurder dan normaal. De tuktuks bijvoorbeeld en het bier. Prijzen voor het eten bij de vele eettentjes blijft gelukkig ook tijdens het Khmer Nieuwjaar super voordelig. Een klein beetje extra budget reserveren om het Khmer Nieuwjaar goed te beginnen, zal absoluut zeer lonend zijn.